Un bombero recibe atención de una trabajadora de la Cruz Roja en Grecia.

El mes de julio ha experimentado olas de calor extremas en varias partes del hemisferio norte, incluido el suroeste de los EE. UU. y México, el sur de Europa y China. Las temperaturas llegaron a superar los 50 °C el 16 de julio en el Valle de la Muerte en los EE. UU., así como en el noroeste de China. En Europa, se registró el día más caluroso de la historia en Cataluña y se batieron los récords más altos de temperatura mínima diaria en otras partes de España. En los EE. UU., partes de Nevada , Colorado y Nuevo México alcanzaron su máximo histórico, partes de Arizona ,Islas Caimán , las temperaturas nocturnas más altas jamás registradas en Phoenix, Arizona , que también tuvo su récord de mayor tiempo sin caer por debajo de 90F/32.2C. 

Muertes por el calor

Se han confirmado varias muertes por calor en los EE. UU., incluidos migrantes en la frontera entre EE. UU. y México. Solo en México más de 200 personas murieron a causa del calor. España, Italia, Grecia, Chipre, Argelia y China también han informado de muertes por calor, así como un gran aumento en la hospitalización debido a enfermedades relacionadas. Gran parte de la población en Italia y España y más de 100 millones de personas en el sur de los EE. UU. están bajo alerta de calor. En las tres regiones, la demanda de energía se disparó y afectó negativamente a varios cultivos importantes, incluido el aceite de oliva en España y el algodón en China. 

Hallazgos principales

Los científicos de la iniciativa World Weather Attribution colaboraron para evaluar en qué medida el cambio climático inducido por el hombre alteró la probabilidad y la intensidad del calor extremo de julio en estas tres regiones.

Entre las conclusiones a las que han llegado, «las olas de calor se encuentran entre los peligros naturales más mortíferos, con miles de personas que mueren cada año por causas relacionadas con el calor. Sin embargo, el impacto total de una ola de calor rara vez se conoce hasta semanas o meses después, una vez que se recopilan los certificados de defunción o los científicos pueden analizar el exceso de muertes». Muchos lugares carecen de un buen registro de las muertes relacionadas con el calor, por lo que es probable que las cifras de mortalidad global actualmente disponibles estén subestimadas.

De acuerdo con lo que se esperaba de las proyecciones climáticas pasadas y los informes del IPCC, estos eventos ya no son raros en la actualidad. América del Norte, Europa y China han experimentado olas de calor cada vez más frecuentes en los últimos años como resultado del calentamiento causado por las actividades humanas, por lo que las olas de calor actuales no son raras en el clima actual con un evento como el que se espera aproximadamente una vez cada 15 años en la región de EE. UU./México, una vez cada 10 años en el sur de Europa y una vez cada 5 años en China. 

Sin el cambio climático inducido por el hombre, «estos eventos de calor habrían sido extremadamente raros. En China, habría sido un evento de 1 en 250 años, mientras que el calor máximo como el de julio de 2023 habría sido prácticamente imposible de ocurrir en la región de EE. UU./México y el sur de Europa si los humanos no hubieran calentado el planeta quemando combustibles fósiles». 

Los investigadores han descubierto que en todas las regiones, una ola de calor de la misma probabilidad que la observada hoy habría sido significativamente más fría en un mundo sin cambio climático. De manera similar a estudios anteriores, dicen, «encontramos que las olas de calor definidas anteriormente son 2,5 °C más cálidas en el sur de Europa, 2 °C más cálidas en América del Norte y aproximadamente 1 °C en China en el clima actual de lo que habrían sido si no fuera por el cambio climático inducido por el hombre». 

La advertencia de la comunidad científica es que «a menos que el mundo deje de quemar combustibles fósiles rápidamente, estos eventos serán aún más comunes y el mundo experimentará olas de calor aún más calientes y duraderas. Una ola de calor como las recientes ocurriría cada 2 a 5 años en un mundo 2 °C más cálido que el clima preindustrial».

También han comprobado que «los planes de acción contra el calor se están implementando cada vez más en las tres regiones y hay evidencia de que conducen a una reducción de la mortalidad relacionada con el calor». Además, «las ciudades que cuentan con una planificación urbana para el calor extremo tienden a ser más frescas y reducen el efecto isla de calor urbano». 

Y concluyen refiriéndose a la necesidad urgente de «una implementación acelerada de planes de acción contra el calor a la luz de la creciente vulnerabilidad impulsada por las tendencias cruzadas del cambio climático, el envejecimiento de la población y la urbanización». 

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