En casa del herrero, tenedor verde. Cuando Marcos Alves, cofundador de ElTenedor, tiene que apostarse algo se juega una cena. Así hizo cuando aseguró a su entorno cercano que la compra de TripAdvisor solo traería cosas positivas. Casi un año después tiene muchas cenas ganadas.

En pleno boom hostelero y de restauración, donde Master Chef es referencia en la televisión y los cursos de cocina se quedan sin plazas en media hora, ElTenedor tiene un contexto inmejorable para seguir creciendo. De aplicación para reservar restaurantes vía online a ser comprado por el gigante del ocio TripAdvisor. Pasos que conducen de startup en un ámbito muy concreto a empresa líder de su segmento.

En estos momentos ElTenedor se ha consolidado como la web de referencia de reservas online y móvil tanto en España como Europa. Además, debido a su actividad en el sector de la restauración, se ha convertido también en una perfecta guía gastronómica con el aporte de miles de opiniones. ¿Pero todavía se puede crecer más?

Apenas estamos en el inicio de nuestro recorrido como empresa”. Marcos Alves, CEO y cofundador de ElTenedor, tiene muy claro que su empresa está iniciando el verdadero camino ahora. Desde SABEMOS le preguntamos si están cerca de su techo como compañía. “No”. La simpleza en la respuesta tiene una explicación muy lógica: “ahora mismo nos conoce entre un 3% y 5% de la población”. Marcos asegura que la captación de restaurantes está muy avanzada, pero sobre todo en determinados lugares, como es el caso de Madrid y Barcelona. “Todavía tenemos el resto de España para seguir creciendo”. Lo dice convencido, con una sonrisa valiente, detrás se sus palabras se intuye mucha seguridad en lo que ahora mismo hace ElTenedor.

“España es un mercado muy grande en restauración”, con esta idea, según comenta Marcos, el objetivo sería llegar a la totalidad de los restaurantes. También admite, acto seguido, que eso es algo muy complicado. ¿Y qué hay de seguir creciendo en otros segmentos? En este sentido, el cofundador de ElTenedor también tiene las ideas muy claras. “Antes de entrar en otros mercados queremos centrarnos donde ya estamos que en estos momentos, ya que somos líderes”. Nuevamente se conjugan una sonrisa de seguridad con la certeza de creer sus propias palabras. Y no es un guion. Desde hace muchos años Marcos ha sido fiel a esta estrategia de centrar los objetivos, y parece que nadie pueda negar la evidencia.

Cualquier restuarante será bienvenido a ElTenedor, todos los bolsillos tienen el mismo derecho

De todos modos, los nuevos retos que se deben afrontar no se detienen nunca. “Seguimos en la captación de restaurantes”. La estrategia de ElTenedor parece ir, claramente, en ese camino. Sabe que cada persona tiene unos gustos y un bolsillo concreto. En ese sentido, Marcos reconoce que antes se centraban más en una tipología de restaurante, pero se sincera y admite que en estos momentos asumen que cualquier local puede ser bueno. “Tenemos que estar en la mente del usuario”.

No le gusta sacar pecho. Pese al cartel que les coloca la prensa como “líderes del mercado”, y el hecho de que cada vez les conozca más gente, insiste en la idea de que el verdadero crecimiento está por llegar. Mientras respondes, su cabeza parece dibujar un mapa de la península con todos los sitios a los que puede llegar el tenedor verde de las reservas.

Del pasado al presente

Nadie pone en duda el crecimiento de ElTenedor. Quien lo haga que se juegue una cena con Marcos. Por eso, surge la pregunta sobre el modelo de negocio y si vendría bien ampliarlo al margen de las reservas.

De momento solo reservas”. Pero confiesa dos cosas: la primera es que admite no tener ninguna necesidad de luchar contra otros players en segmentos como, por ejemplo, el de pedidos a domicilio. Por otra parte sí reconoce que al principio, muy al principio, hubo ideas de abrir diversas vías de negocio. “Había necesidad de generar más ingresos”. No le importa reconocer que eso causa una pequeña ansiedad. Pero vuelve a lanzar la sonrisa de seguridad en la mesa y afirma con rotundidad, como si quisiera que la grabadora estuviera más atenta, que resistieron la tentación y apostaron por las reservas como vía de negocio.

Después de todo, las cifras son las que muestran la realidad. Sin los datos concretos de España, por política de empresa, lo que se conoce a nivel de grupo (LaFourchette) es bastante elocuente: más de 24.000 restaurantes ofertados en todos los países donde están (11), 3 millones de opiniones, 3,5 millones de descargas en su app, 6 millones de visitas mensuales a la web

TripAdvisor, ¿y bien?

“Contentos, ilusionados y aprendiendo”. Esta respuesta sí parece tenerla muy interiorizada. Sabe que no tiene más remedio que decir eso, pero sus palabras trasladan una sinceridad contagiosa. El argumento, seguramente ante la cantidad de preguntas que haya recibido estos últimos meses, también se lo sabe bien. “La filosofía de TripAdvisor y ElTenedor es la misma, por eso la integración ha avanzado muy bien”.

En cuanto a la operación, los tentáculos de internet la situaron en torno a los 100 millones de euros, aunque ninguna de las partes dio cifras concretas. Lo que sí aclara Marcos es que ambos ganaron. Lógicamente ElTenedor multiplicó por dos su exposición, y pasó de 12.000 a 24.000 restaurantes ofertados. Pero también reconoce que TripAdvisor hizo una buena compra ya que su empresa ha tenido una gran acogida y conoce el sector como pocos.

¿Y los empleados? Lo que podría ser una pregunta incómoda se convierte en una nueva sacada de músculo. Lejos de que haya habido el más mínimo recorte, desde la compra por parte de TripAdvisor ha aumentado el número de empleados en ElTenedor y ahora mismo ya superan los 300. Eso sí, Marcos no quiere negar que durante los primeros días hubo cierta tensión, pero asegura de forma rotunda que todos comprobaron que nada iba a cambiar, y que por lo tanto había que seguir trabajando igual (o mejor).

Personalmente, de forma confiada y un poco socarrona, dice que siempre estuvo seguro. De hecho, confiesa que su entorno apostó con él a que muchas cosas cambiarían. Un año después busca en su agenda hueco para cobrarse todas esas cenas que ha ganado.

¿Y los clientes? Esta respuesta es mucho más sencilla. “Los clientes no han notado nada, disfrutan del servicio de la misma manera”. De hecho, confirma que el trabajo a nivel tecnológico ha seguido siendo el mismo, la atención al cliente igual, y, por lo tanto, si alguien no sigue las noticias y lee que TripAdvisor ha comprado ElTenedor, no se ha notado en nada.

‘Startup’ con firma propia

Imposible resistirse a que no se conjuguen en la misma frase la palabra “burbuja” y “startup”. Además, ElTenedor lleva asociada esa etiqueta desde hace mucho tiempo, y aunque a Marcos le sorprende que después de 8 años en el mercado se les denominen así, también matiza que su forma de trabajar se asemeja a ese estilo.

La palabra startup la utilizamos como una filosofía. Antes y después de la adquisición nos hemos definido como startup”. De todas maneras hace un matiz muy importante, y asegura que son una startup, pero con su propia definición.

Así, retomando las burbujas en la conversación, tiene las ideas muy claras. “No sé si existe o no burbuja. Da lo mismo, hay que disfrutar de lo que está ocurriendo”. Se refiere a las grandes inversiones que se están haciendo, la notoriedad en los medios… además, en este sentido invita a los medios de comunicación a participar de este movimiento para dar más visibilidad, sobre todo, a las startups más pequeñas.

“A nosotros nos llaman empresa, multinacional, lo importante es cómo lo vivamos nosotros”. Lo importante son las reservas, eso es lo que debe tener Marcos en la cabeza.